Curso de la historia

Operación Cerbero

Operación Cerbero

La Operación Cerberus tuvo lugar en febrero de 1942. La Operación Cerberus es el nombre dado a una carrera por el Canal de la Mancha por tres grandes buques de guerra de la Armada alemana: el Scharnhorst, el Gneisenau y el Prinz Eugen. Los británicos los habían atrapado efectivamente en el puerto de Brest, pero Hitler ordenó que regresaran a Alemania. Se vio que cualquier recorrido por el Canal de la Mancha estaba lleno de peligros, pero había que obedecer una Orden del Führer.

El Gneisenau y Prinz Eugen durante el 'Channel Dash'

El 22 de marzo de 1941, el Gneisenau y el Scharnhorst habían hundido 22 buques mercantes británicos en el Atlántico, con un total de 115,000 toneladas. Tales pérdidas simplemente no podrían haberse sostenido y la destrucción de las dos naves se consideró crítica si los ingleses iban a ganar la Batalla del Atlántico. Ambos formidables barcos regresaron al puerto de Brest para reparaciones después de sus triunfos el 22.

Brest era una elección inusual para un refugio ya que los barcos podrían quedar atrapados fácilmente por la Flota de origen británica si intentaban navegar de regreso a Alemania o por la flota en Gibraltar si intentaban llegar al Mediterráneo. Brest también estaba al alcance de los bombarderos de la RAF. Cuando se supo que ambas naves habían atracado en Brest, el Comando de Bombarderos los convirtió en un objetivo principal siguiendo una orden de Winston Churchill. Varios bombardeos habían dañado las dos naves pero no las desactivaron. En una redada, el oficial de vuelo Kenneth Campbell del Escuadrón No 22 golpeó al Gneisenau con un torpedo, pero fue en vano. Campbell recibió una Victoria Cross póstuma por su valentía. En junio de 1941, el Prinz Eugen se unió a ambos barcos en Brest

En abril de 1941, la Resistencia francesa había obtenido información de que el Scharnhorst y el Gneisenau estaban a punto de romper el puerto y correr hacia Alemania. La Royal Navy cubrió esta amenaza con la 'Operación Fuller' si hubiera tenido lugar. De hecho, no hubo carrera para Alemania, pero la incorporación del Prinz Eugen hizo que la fuerza fuera aún más formidable.

La Royal Navy asumió que Raeder, el jefe de la Armada alemana, no toleraría que tres barcos permanecieran en el puerto y no hicieran nada. La armada real, por lo tanto, asumió que las tres naves harían una carrera. Concluyó que:

  • Las tres naves se lanzarían por la noche.
  • Asumieron que esto se haría en una noche nublada para dar cobertura a los barcos y hacer imposible que los bombarderos operen
  • Se suponía que cualquier carrera estaría tan cerca de la costa francesa como fuera posible para barcos tan grandes, de modo que se pudiera llamar a los combatientes si los alemanes lo necesitaban, ya sea de noche o no.

La fuerza del almirante Ramsey en Dover se fortaleció adecuadamente ante cualquier intento de los alemanes de llegar a Alemania. La Royal Navy y la RAF trabajaron al unísono en el plan para destruir las naves alemanas, un plan que involucraba el brazo aéreo de la flota, el comando costero, el comando de bombarderos y el comando de combate. Aunque el Comando Bombardero no volaba por la noche, hizo planes para cualquier intento por parte de las tres naves de correr a la luz del día.

En junio de 1941, Hitler lanzó la Operación Barbarroja, el ataque a Rusia. Si bien el ataque fue enormemente exitoso en sus etapas iniciales, Hitler se obsesionó cada vez más con defender su flanco norte, creyendo que los Aliados lanzarían un ataque a través de Noruega o hombres y equipos terrestres en Murmansk. Por lo tanto, ordenó que los tres barcos regresaran a Alemania en lugar de correr el riesgo de sufrir más daños por los bombardeos en Brest. Hitler ya había ordenado el enorme Tirpitz a aguas noruegas. La adición de Prinz Eugen, Scharnhorst y Gneisenau crearía una presencia naval increíble allí. El 12 de enero de 1942, Hitler les dio la orden de regresar a Alemania.

Los británicos se dieron cuenta rápidamente de la creciente actividad de Alemania no solo en Brest sino también a lo largo de la costa norte de Francia. La resistencia francesa informó que la Luftwaffe estaba utilizando cada vez más las antiguas bases aéreas costeras francesas. La Royal Navy concluyó que sabían que los barcos partirían de Brest por la noche, ¡pero no sabían cuándo! En respuesta a esto, la Royal Navy trató de predecir la ruta que tomarían los barcos y colocó más minas: un total de más de 1000 minas británicas ya estaban ubicadas en el Canal Inglés.

Un estudio de las predicciones meteorológicas llevó a la Marina a concluir que los barcos navegarían entre el 10 y el 15 de febrero de 1942, ya que la capa de nubes haría que ese viaje fuera mucho más seguro. El comando costero, el brazo aéreo de la flota, el comando de combate, etc., se pusieron en alerta. Un submarino, el "León Marino", había sido posicionado frente a Brest; su tarea era vigilar el puerto en lugar de atacar a los barcos.

Los alemanes habían pensado mucho en la Operación Cerbero. El radar costero británico se había bloqueado de forma habitual, pero en febrero de 1942, el éxito del bloqueo se había extendido. El vicealmirante Ciliax, comandante de los cruceros de batalla, también podría navegar sabiendo que la Luftwaffe podría proporcionar un total de 280 aviones de combate para dar cobertura aérea durante la duración del viaje. El coronel Adolf Galland, encargado de la tarea de la Luftwaffe, tenía en su mayoría formidables Me-109 y FW-190 a su disposición, junto con los Me-110. Desde el comienzo del viaje, Ciliaz podría esperar un mínimo de 16 combatientes que cubran su fuerza y ​​un máximo de 32. Cuando se acercara al Estrecho de Dover, este número aumentaría significativamente.

El convoy, que incluía 6 destructores, salió del puerto de Brest a las 22.45 horas el 11 de febrero de 1942. El Sea Lion había terminado su vigilancia a las 21.35 horas, ya que asumía que los barcos no partirían después de esta hora ese día, ya que no llegarían a el estrecho de Dover en la oscuridad. Nueve embarcaciones navales alemanas y sus barcos de apoyo salieron de Brest sin ser vistos: un avión de observación Hudson con radar había pasado por el convoy, pero el radar defectuoso era común a principios de 1942 y no vio nada. Cualquier contacto visual era imposible debido a la capa de nubes. Otros aviones de observación también sufrieron fallas en el radar, lo que permitió que el convoy rodeara la península de Brest sin ser visto.

Al amanecer del día siguiente, 12 de febrero, el convoy zarpaba de Barfleur, al sur de la Isla de Wight. La niebla había ayudado a camuflar sus movimientos. Tanto el Comando costero como el Comando de combate no pudieron pasar al Almirante Ramsey en el Castillo de Dover, el hecho de que su vigilancia había sido obstaculizada por equipos defectuosos. El 12 de febrero, Ramsey todavía creía que el convoy alemán aún no había zarpado y se retiró de las fuerzas que se habían reunido para atacar a los alemanes.

Para tres grandes buques de guerra y seis escoltas destructoras, navegar por el Canal de la Mancha sin ser detectado por 300 millas parece increíble. Sin embargo, el clima y el equipo de radar defectuoso sirvieron bien a los alemanes y les dieron 13 horas en el mar sin ser detectados. La fuerza de defensa de Ramsey también estaba en desorden. Su fuerza MTB (motor torpedo boat) con base en Ramsgate había estado en acción la noche anterior y todavía se estaba recuperando de esto; los aviones del Comando de Bombarderos habrían encontrado casi imposible operar debido a las condiciones climáticas y los escuadrones de Bristol Beaufort ubicados alrededor de la costa se vieron obligados a usar diferentes pistas de aterrizaje porque la que querían usar (North Coates) estaba cubierta de nieve. Un panel de patrulla había volado directamente sobre la fuerza de Ciliax, pero no había roto el silencio de la radio y solo transmitió su información cuando el avión llegó a su base, momento en el que el convoy pasaba por Beachy Head en Sussex.

En Dover, las baterías de los cañones con base allí atacaron a los alemanes. Sin embargo, sus proyectiles se quedaron cortos simplemente porque tenían que adivinar el paradero exacto de los barcos debido a las malas condiciones climáticas. Los MTB de Dover atacaron, pero no pudieron acercarse a los barcos y tuvieron que disparar sus torpedos desde una distancia de 2 millas, ninguno golpeó. La cubierta del caza alemán era feroz. Un ataque de los aviones Swordfish que portaban torpedos también falló. Los seis aviones se perdieron en el ataque y su comandante, el teniente comandante Eugene Esmonde, recibió la Cruz Victoria.

Mientras el convoy alemán continuaba avanzando hacia su base, hubo más ataques británicos. El mal tiempo, las malas comunicaciones y el curioso deseo de mantener el secreto, incluso entre las fuerzas británicas que lucharon durante el ataque, jugaron un papel importante en el éxito de los alemanes.

El mal tiempo (nube a 700 pies) significaba que los bombarderos no podían alcanzar los 7000 pies que necesitaban para lanzar sus bombas perforantes de armadura si iban a ser efectivos; simplemente no podían ver sus objetivos. De los 242 bombarderos involucrados en el enfrentamiento, solo se sabe que 39 lanzaron sus bombas, y ninguno de ellos encontró su objetivo. Los destructores británicos enviados desde Harwich para atacar a los alemanes fueron atacados por aviones de la RAF ya que nadie le había dicho a la RAF que los destructores de Harwich estaban siendo enviados a la acción.

Al amanecer del 13 de febrero, el convoy alemán zarpó a puerto. El Scharnhorst había golpeado una mina, pero Ciliax estaba ansioso por contactar a Berlín porque su operación había sido un gran éxito. Los alemanes habían perdido solo uno de sus barcos de escolta menores y diecisiete aviones de combate. La respuesta británica a la fuga de Brest había sido ineficaz desde el punto de vista militar. Sin embargo, hubo pocas recriminaciones ya que Gneisenau, Prinz Eugen y Scharnhorst ahora estaban embotellados al este de Gran Bretaña, donde no podían participar en la Batalla del Atlántico. Incluso el comandante de la Kriegsmarine, el almirante Raeder, declaró que los alemanes habían obtenido "una victoria táctica (pero) habían sufrido una derrota estratégica". Roosevelt contactó a Churchill para felicitarlo por lo ocurrido:

"La ubicación de todos los barcos alemanes en Alemania hace que nuestro problema naval conjunto del Atlántico Norte sea más simple".

¿Qué pasó con los tres barcos que Hitler quería desesperadamente en Alemania? El Gneisenau fue golpeado por el Comando de Bombarderos solo 2 semanas después del 'Channel Dash' y nunca más volvió a navegar; el Prinz Eugen se hundió durante las pruebas de posguerra en el Pacífico y el Scharnhorst, golpeado por una mina, estuvo fuera de servicio durante ocho meses por reparaciones, pero se hundió en diciembre de 1943.

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