Curso de la historia

Enfermedades en ciudades industriales en la Revolución Industrial

Enfermedades en ciudades industriales en la Revolución Industrial

La enfermedad representó muchas muertes en ciudades industriales durante la Revolución Industrial. Con una falta crónica de higiene, poco conocimiento de la atención sanitaria y ningún conocimiento de qué causó las enfermedades (y mucho menos curarlas), enfermedades como el cólera, la fiebre tifoidea y el tifus podrían ser devastadoras. A medida que las ciudades se poblaron más, el problema empeoró.

Un sucio "Padre Támesis"

El cólera era una enfermedad muy temida. Causado por el agua contaminada, podría extenderse con rapidez y con consecuencias devastadoras. No por nada la enfermedad recibió el apodo "Rey cólera". La Gran Bretaña industrial se vio afectada por un brote de cólera en 1831-32, 1848-49, 1854 y 1867. La causa era simple: se permitía que las aguas residuales entraran en contacto con el agua potable y la contaminaran. Como muchas personas usaban el agua del río como fuente de agua potable, la enfermedad se propagó con facilidad.

Un ataque de cólera es repentino y doloroso, aunque no necesariamente mortal. En Londres, se cree que 7000 personas murieron a causa de la enfermedad en el brote de 1831-32, lo que representó una tasa de mortalidad del 50% de quienes la contrajeron. 15,000 personas murieron en Londres en el brote de 1848-49. La enfermedad usualmente afectaba a aquellos en las áreas más pobres de una ciudad, aunque los ricos no escaparon de esta enfermedad.

La viruela tuvo una gran reaparición en las ciudades industriales incluso después de la vacuna de Edward Jenner. La razón fue simple. Muchos en las ciudades industriales ignoraban el hecho de que Jenner había desarrollado una vacuna. A medida que Gran Bretaña continuó su camino hacia una población centrada principalmente en las ciudades y las regiones agrícolas se volvieron menos pobladas, los cuentos tradicionales de las viejas y los desarrollos relacionados con ellos (como la viruela, las sirvientas de leche, Jenner, etc.) se hicieron menos conocidos. También las viviendas superpobladas de las ciudades eran un caldo de cultivo perfecto para la viruela.

La fiebre tifoidea y el tifus eran tan temidos como el cólera. Ambos también fueron bastante comunes en la Revolución Industrial. La fiebre tifoidea fue causada por agua infectada, mientras que el tifus fue transportado por piojos. Ambos fueron encontrados en abundancia en ciudades industriales.

El mayor asesino en las ciudades fue la tuberculosis (TB). La enfermedad causó un desgaste del cuerpo con el ataque de los pulmones. Los pulmones intentan defenderse produciendo lo que se llaman tubérculos. La enfermedad hace que estos tubérculos se vuelvan amarillos y esponjosos y los ataques de tos provocan que el paciente los escupió.

La tuberculosis afectó a quienes habían sido mal alimentados y estaban desnutridos. También afectó a quienes vivían en casas sucias y húmedas. La TB puede transmitirse por una persona que respira el esputo exhalado de alguien que ya tiene la enfermedad. En las viviendas superpobladas de las ciudades industriales, una persona infectada podría transmitir la enfermedad muy fácilmente.

Aunque los registros precisos son difíciles de obtener, se cree que la tuberculosis mató un tercio de todos los que murieron en Gran Bretaña entre 1800 y 1850.

Los microbios solo fueron descubiertos en 1864 por Louis Pasteur. Hasta ese momento, se presentaron toda clase de teorías sobre las causas de las enfermedades. Una creencia común, y que se remonta a la Inglaterra medieval, era que la enfermedad se propagaba por malos olores y nubes venenosas invisibles (miasmas). Ciertamente, las ciudades industriales estaban plagadas de malos olores de aguas residuales, contaminantes industriales, etc. La mayoría de las muertes ocurrieron en las ciudades industriales. Por lo tanto, concluyeron los médicos, los dos fueron juntos: muerte y malos olores / gases.

Tales creencias causaron serios problemas. En Croydon, la fiebre tifoidea arrasó la ciudad en 1852. La Junta de Salud local buscó un olor que causó la enfermedad pero no encontró nada. De hecho, las aguas residuales se habían infiltrado en los suministros de agua de la ciudad y habían contaminado el agua. A los funcionarios de salud no se les ocurrió que el agua podría ser la causa de la enfermedad, ya que la sabiduría médica de la época dictaba otra causa.

Incluso un gran reformador como Edwin Chadwick estaba convencido de que la enfermedad se transmitía a la atmósfera que había sido envenenada por malos olores. En 1849, persuadió a las autoridades de Londres para que limpiaran las alcantarillas de sus distritos. Esto, según creía Chadwick, eliminaría los malos olores y, por lo tanto, la enfermedad. Cada semana, aproximadamente 6000 yardas cúbicas de suciedad fueron arrastradas al río Támesis, la principal fuente de agua de Londres. El cólera tuvo la oportunidad de propagarse y 30,000 londinenses contrajeron la enfermedad en 1849 con 15,000 muertes como resultado.