Cronología de la historia

Convoyes árticos

Convoyes árticos

Los convoyes árticos a la Unión Soviética (URSS) fueron vitales para ambas partes involucradas en la Segunda Guerra Mundial. Los hombres en los convoyes árticos tuvieron que soportar "el peor viaje del mundo" (Winston Churchill), pero el viaje a los puertos árticos soviéticos de Murmansk y Arcángel mantuvo al Ejército Rojo provisto de equipo militar vital y alimentos para luchar contra los alemanes en el este Frente. El primer convoy ártico tuvo lugar en agosto de 1941 y continuó hasta el final de la Segunda Guerra Mundial en Occidente. En total, había 78 convoyes.

Los barcos en un convoy ártico tuvieron que navegar 1,600 millas desde los puertos de Escocia o Islandia hasta su destino soviético. El viaje estuvo lleno de peligros. Los submarinos patrullaban la ruta y constituían una verdadera amenaza, mientras que los asaltantes de superficie de la Kriegsmarine aumentaban el peligro. Los barcos también enfrentaron una amenaza desde el aire. Junto con estas amenazas hechas por el hombre llegaron los peligros naturales. Los mares durante el viaje podrían volverse muy agitados durante el mal tiempo y las olas de 40 pies no eran infrecuentes. Sin embargo, el mal tiempo también fue una bendición para los marineros, ya que significaba que la flota de superficie alemana tenía que operar en las mismas condiciones, mientras que un fuerte oleaje dificultaba que un submarino se elevara cerca de la superficie del mar para disparar torpedos.

Es difícil subestimar la importancia de los convoyes del Ártico. Los Aliados necesitaban que el Ejército Rojo fuera más robusto en el Frente Oriental. En cualquier momento después de la Operación Barbarroja en 1941, se cree que cerca de dos tercios de la Wehrmacht estaban atados en el Frente Oriental. Si el Día D iba a ser un éxito, esto debía mantenerse. Los planificadores del Día D sabían que un aterrizaje exitoso, y por lo tanto un segundo frente, dependía de enfrentar la menor oposición posible en la Francia ocupada.

Inmediatamente después de la Operación Barbarroja, el Ejército Rojo no solo perdió hombres sino también grandes cantidades de equipo. La gran población soviética significaba que la mano de obra era un problema menor, pero la falta de equipo lo era. La gran parte del sistema fabril soviético había sido invadida por la velocidad del ataque alemán y estos fueron los días antes de que las fábricas hubieran sido reconstruidas detrás de los Montes Urales. Por lo tanto, la URSS estaba desesperada por equipos y esto es parte de lo que suministraron los convoyes del Ártico. Antes de que las fábricas produjeran grandes cantidades de tanques T-34, el Ejército Rojo utilizó vehículos mecanizados británicos y los pilotos soviéticos llevaron a Hawker Hurricanes a la batalla. Lo que se pudo salvar se envió a Murmansk y Arcángel para asegurar que el Frente Oriental sobreviviera. También se envió comida y fue utilizada por los ciudadanos de Leningrado durante el largo asedio sufrido por esa ciudad. Unos 3.9 millones de toneladas de mercancías fueron enviadas a la URSS por los convoyes del Ártico con un 93% llegando y un 7% perdido en el mar. La importancia de esta ayuda fue tal que Stalin insistió en que los convoyes continuaran hacia la Unión Soviética incluso después de que la guerra se hubiera convertido en el Frente Oriental y cuando la URSS pudiera abastecerse. Stalin creía que la importancia psicológica de los convoyes para la gente de la URSS era tal que tenían que continuar, y lo fueron.

Los peligros que enfrentaban los hombres en los convoyes eran grandes. Más de 3000 hombres fueron asesinados en los convoyes del Ártico con 87 barcos mercantes y 18 barcos de la Royal Navy perdidos. El convoy PQ17 sufrió las peores bajas de todos los convoyes del Ártico. PQ17 estaba compuesto por 35 barcos mercantes con sus escoltas navales. Solo 11 de estos buques mercantes llegaron a la Unión Soviética. Un malentendido de inteligencia llevó a que PQ17 recibiera la orden de dispersarse en el mar. El convoy habría navegado en un patrón predeterminado para garantizar que sus barcos de escolta le dieran la mejor protección posible. Sin embargo, se creía incorrectamente que una flota de batalla dirigida por el 'Tirpitz' se dirigía al convoy, de ahí la orden de dispersarse. Una vez que esto hubiera ocurrido, los submarinos habrían encontrado mucho más fácil atrapar objetivos individuales.

“Lo que más recuerdo es el frío amargo. Teníamos tres vigías sobre el barco vigilando los aviones y acorazados alemanes, incluso en el peor de los climas. Una vez salimos a relevarlos y estaban muertos, congelados. ”George Shreeve (HMS Shropshire y HMS Kent, ambos cruceros RN)

“Fue inolvidable debido al terrible clima y las enormes olas. El frío te atravesó ”. Ralph Beckett (HMS Rhododendron, RN corvette)

“Lo que más me asustó fue el tamaño de los mares. Las olas eran tan altas como las casas y hundirían los botes más pequeños ”. John Jacob (HMS Diadem, crucero ligero RN)

“Fui al mar pensando que era una gran aventura, pero después de que estuviste en el mar unos días, cortando hielo grueso de la cubierta y las armas, no me pareció tan divertido. Uno de los vigilantes salió de su turno y se quitó el abrigo y se puso de pie, completamente congelado ”. Fred Reynolds (HMS Anson, acorazado RN)

“Lo peor fue saber que en algún lugar debajo de ti acechaban los submarinos. Una vez me estaba moviendo a través de la cubierta y hubo una gran explosión. Vi una columna de humo y fuego y una de las naves comenzó a hundirse. Los pobres destructores de esa nave no tenían ninguna posibilidad. ”Eric Alley (HMS Inglefield; destructor RN)

Enero de 2012